José Ventura, directeur général et sommelier en huile d'olive à la coopérative de Valpaços (Photo: Pablo Esparza pour Olive Oil Times)

La campagne autour de Valpaços est l’une des collines légèrement onduleuses alternant des parcelles de pinèdes, de chênes-lièges, d’olives, d’amandes et de figues. C'est le paysage par excellence de Trás-os-Montes, une région essentiellement rurale de l'intérieur du nord-ouest du Portugal, qui est la deuxième plus grande région productrice d'huile d'olive du pays, après Alentejo.

José Ventura, directeur général de la coopérative d’oliviers de Valpaços, a montré une grande Olive Oil Times reporter les oliveraies entourant le village.

Ventura travaille dans cette coopérative, l'une des plus grandes du Portugal, depuis plus de 25.

«J'ai commencé presque par nécessité. Mes parents n'avaient pas les moyens d'étudier, alors j'ai travaillé pour la coopérative et étudié en même temps », a-t-il déclaré en se rendant à Fonte Merce, l'un des petits villages apportant leurs olives à la coopérative.



"Une fois que je suis entré dans le monde de l'huile d'olive, cela m'a passionné."

La coopérative Valpaços a été fondée à 1952 avec seulement des membres 28.

Aujourd'hui, près de sept décennies plus tard, l'entreprise compte plus d'associés de 2,200 de la ville de Valpaços et de Mirandela, une voisine voisine, et produit plus de 2 millions de litres de huile chaque année.

Malgré ces chiffres importants, la coopérative a réussi à combiner une production de haute qualité, devenant l'un des producteurs portugais les plus renommés.

Cette année ils won two Gold Awards et deux Silver Awards au NYIOOC World Olive Oil Competition, la reconnaissance la plus récente s’ajoutant à plusieurs prix obtenus lors des éditions précédentes du concours.

Produire de l'huile d'olive de haute qualité n'a pas de secrets, a souligné Ventura. Mais récolter au bon moment, lorsque le fruit est au bon stade de maturation, est la clé.

Cela peut sembler facile. Cependant, rassembler une si grande coopérative n’a pas été une tâche simple.

«Certains membres étaient opposés à la récolte des olives à un stade précoce car ils pensaient que la récolte plus tardive, à maturité, augmenterait leurs performances», a-t-il rappelé.

Afin de faire changer d'avis sur le bon moment pour récolter et améliorer la qualité, la coopérative a mis au point une mesure au Portugal il y a quelques années 15: «Nous avons mis en place un système de récompenses pour les agriculteurs associés qui récoltent au début de la saison. Ceux qui récoltent tôt obtiennent un bonus de centimes 80 par kilo », a expliqué Ventura. "Le nombre de personnes participant à la récolte précoce a augmenté régulièrement."

Le Portugal, avec une production de tonnes d'huile d'olive 132,000 l'année dernière, est le septième plus grand producteur après l'Espagne, l'Italie, la Grèce, Tunis, la Turquie et le Maroc, selon les données du Conseil international de l'huile d'olive.

Valpaços, une ville d'environ 16,000, est à la charnière entre les Terras Quentes (terres chaudes) et les Terras Frias (terres froides) de Trás-os-Montes. «D'ici au sud, on cultive des oliviers et d'autres arbres fruitiers. Au nord, il y a aussi des arbres fruitiers, mais ils cultivent principalement des châtaignes », explique Ventura.

Contrairement aux autres régions productrices d’huile d’olive au Portugal, où des plantations d’oliviers à irrigation intensive ont été plantées ces dernières années, la plupart des exploitations de cette région sont encore traditionnelles, avec une distance de six mètres entre chaque arbre.

«Pouvoir préserver et conserver les oliveraies traditionnelles non irriguées est essentiel pour faire la différence en termes de qualité. Ceci, ainsi que nos cultivars locaux, sont les caractéristiques clés qui donnent à notre huile d'olive son goût particulier », a déclaré Ventura, montrant de quelle manière les oliviers centenaires se mélangent avec ceux récemment plantés.

Comme dans le reste de la région de Trás-os-Montes, Cobrançosa, Madural et Verdeal Transmontana sont les principaux cultivars cultivés dans le Valpaços.

«Nous continuons à faire les nouvelles plantations de la même manière qu’il ya cinq siècles», a déclaré Ventura.

«Dans les oliveraies intensives, les coûts sont faibles comparés à ceux d’ici. Bien qu'une partie de la récolte soit réalisée avec des moyens mécaniques, une grande partie de celle-ci est toujours effectuée manuellement et les coûts sont plus élevés. Nous recherchons la qualité. Nous ne pourrons jamais rivaliser en termes de quantité avec d'autres régions. "

«Nous devons donc préserver les oliveraies traditionnelles non irriguées. C'est mon appel et ma passion. "



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