Gennaro Santoro, un vinaio di 75, stava tagliando via l'uva lasciata penzolare dopo la raccolta

L'ambientazione è una dolce giornata autunnale tra i vigneti della Tenuta di Santoro in Valle d'Itria, un paese delle meraviglie agricolo ora epicentro degli sforzi per fermare la diffusione di Xylella fastidiosa, un micidiale batterio vegetale che uccide migliaia di ulivi qui in Puglia, il tacco degli stivali d'Italia.

Questa è un'epidemia sorprendente, e deve essere difficile se non impossibile superare il dolore per la perdita di icone culturali che sono sopravvissute per secoli.- Rodrigo Almeida, Università della California a Berkeley

Gennaro Santoro, un vinaio di 75, stava tagliando via le uve lasciate penzolare dopo il raccolto. Il suo vigneto è circondato da uliveti e tende alle olive attorno alla cantina della tenuta.

Conoscevo Gennaro dalle precedenti visite in Valle d'Itria e mi sono fermato a sentire i suoi pensieri su Xylella, una malattia vegetale inquietante che si diffonde in Europa dal Nuovo Mondo che è oggetto di un Olive Oil Times series.

Gli scienziati paragonano ciò che sta accadendo oggi tra gli uliveti a quello che è successo negli ultimi 1800 in Europa con le uve da vino. Un insetto simile ad un afide, l'uva Fillossera, fu portato in Inghilterra dal Nuovo Mondo e provocò la morte nei vigneti europei.

La vigna di Gennaro Santoro risale al periodo in cui la fillossera invase la Francia e si diffuse nel resto d'Europa. Per diversi decenni la Puglia non fu toccata dalla fillossera e divenne benestante rifornendo l'Europa affamata di vino.

Gennaro Santoro (Foto: Caino Burdeau per Olive Oil Times)

"Sì, parlerò di questo, su Xylella" disse amabilmente Gennaro. "Ma lascia che ti mostri prima i vitigni autoctoni che abbiamo piantato!" È un dotto agricoltore di origini svizzero-italiane la cui famiglia risale a generazioni in questo contrada, una parola italiana per una piccola comunità rurale o villaggio.

Con un passato in biologia e una persona ricca di storia locale, il suo tour è durato un'ora esaltante.

Passeggiò i filari di viti, agitò le cesoie per potare in aria, e per tutto il tempo raccontò di proprietà feudali, il masserie fondata da ex soldati romani e successive rivolte contadine; e come alla fine il bracciantii contadini entrarono in possesso della valle.

Guardando le verdi colline che corrono con le pareti di roccia, ha offerto sempre più storia.

"Era qui che i monaci bizantini si fermavano per dare acqua alle loro mandrie, durante la transumanza. Vedi, a Foggia è un lungo fossato che hanno scavato per trasportare l'acqua piovana nella Murgia, dove non ci sono né fiume né pozzi. C'era una foggia qui, e si chiamava Sauro. "

Siamo tornati al mio veicolo nel piccolo parcheggio dietro la cantina della sua famiglia, dove crescono alcuni ulivi. Il sole stava tramontando e l'ora della cena si avvicinava.

"Ma che mi dici di Xylella?" Gli chiesi di nuovo.

Trasalì. "È tutto sbagliato. Non puoi abbattere tutti gli ulivi. Dobbiamo cercare di vivere con la malattia, come hanno sempre fatto gli agricoltori ".

Era ottimista, però, e certamente non pensava che gli ulivi che punteggiano il suo pezzo di campagna cadessero vittime di Xylella e morissero.

"Non siamo preoccupati per i nostri alberi che muoiono perché siamo organici", ha detto con sicurezza. "Nessuno usa diserbanti intorno a noi perché è fuorilegge". Prima di dire addio, ha aggiunto: "Non puoi comandare la natura. Ma puoi adattarti. "

I suoi sentimenti su Xylella vanno nel cuore di un infuocato dibattito scientifico e agronomico che attanaglia la Puglia, la regione olivicola più produttiva d'Italia.

Gli ultimi cinque anni sono stati rovinati dai titoli di Xylella, protests, intrighi politici e una strategia rasa al suolo che ha visto il taglio netto di migliaia di olive trees in Salento, una zona pianeggiante ricca di olive della Puglia meridionale.

"Questa è un'epidemia sorprendente, e deve essere difficile se non impossibile superare il dolore per la perdita di icone culturali che sono sopravvissute per secoli", ha detto Rodrigo Almeida, esperto di Xylella presso l'Università della California a Berkeley.

Ora, a cinque anni dalla tragedia, sta diventando sempre più inquietante che la battaglia per sradicare Xylella possa essere andata persa e gli scienziati temono che la sua diffusione possa ora essere inarrestabile e potenzialmente persino diffondersi più velocemente.

Gli scienziati analizzano i campioni di olive per Xylella fastidiosa

Alexander Purcell, un altro esperto di Xylella presso la UC-Berkeley, ha affermato che la malattia è "così diffusa nella maggior parte del Salento che lo sradicamento di Xylella non è più considerato possibile".

A dicembre, Vytenis Andriukaitis, commissaria europea designata responsabile per la salute e la sicurezza alimentare, ha avvertito che Xylella è diventata "la più grande crisi fitosanitaria che deve affrontare l'UE per molti anni". Ha fatto i suoi commenti a Parigi.

Cosa fare allora? Tagliare o non tagliare gli ulivi malati e i loro vicini? È qui che gli scienziati sono divisi.

Per ora, la strategia rimane quella di abbattere e sradicare gli alberi malati nelle aree in cui le autorità stanno cercando di arginare la diffusione della malattia, un'area in cui si trovano la vigna e gli ulivi di Gennaro Santoro.

La malattia è comparsa nella regione circa cinque anni fa quando agricoltori e scienziati hanno iniziato a studiare l'improvvisa doratura delle foglie di ulivo sugli alberi nei pressi del porto di Gallipoli nel Salento.

L'iconico ulivo è sempreverde, quindi qualsiasi rosolatura è motivo di allarme.

Poiché Xylella fastidiosa è stata dichiarata colpevole di 2013, l'UE ha chiesto all'Italia di intraprendere un radicale eradication program per fermare la diffusione.

Che si tratti di mancanza di azione da parte dell'Italia o della natura pura del batterio, gli sforzi di eradicazione hanno fallito. E Xylella è in marcia.

Finora quest'anno centinaia di nuovi alberi vengono abbattuti in aree non lontane dai vigneti di Santoro.

Il numero di alberi infetti è quadruplicato in un anno nella zona di contenimento critico, secondo ANSA, l'agenzia di stampa italiana.

Un altro minaccioso sviluppo si sta verificando in tutto il Mediterraneo: gli ulivi della Spagna continentale stanno cominciando a morire a causa di Xylella, secondo le autorità spagnole e le notizie. La Spagna è il più grande produttore mondiale di olio d'oliva.

Finora, però, la Puglia è dove la morte è stata la più feroce.

Decine di migliaia di alberi sono stati infettati e migliaia sono stati tagliati per prevenire la diffusione della malattia o stanno morendo a causa dell'infestazione.

"L'unico modo per combatterlo è lo sradicamento completo degli alberi infetti e dei loro dintorni poiché finora non esiste alcun trattamento per i batteri", ha detto Andriukaitis, il commissario Ue, in una e-mail a Olive Oil Times.

Ha aggiunto che la malattia potrebbe peggiorare a causa dei cambiamenti climatici e della globalizzazione del commercio.

"Dato che i parassiti non rispettano i confini, tutti devono fare la loro parte per mantenere le piante sane in tutta l'UE e per evitare gravi conseguenze per la nostra agricoltura, la nostra economia e le nostre comunità locali", ha affermato.

Nelle zone pugliesi dove il batterio ha già causato il caos e dove gli scienziati dicono che non può più essere sradicato, i contadini vengono lasciati a dover affrontare il batterio.

"La convivenza con questa malattia è un obiettivo che l'intero settore vuole raggiungere", ha detto Marco Scortichini, batteriologo vegetale presso il Consiglio per la ricerca agricola e l'analisi dell'economia agricola, un ramo di ricerca italiano specializzato nella coltivazione dell'olivo.

"La riduzione dell'incidenza del batterio non sarà impossibile", ha detto in un'intervista telefonica. "La coesistenza è qualcosa che può essere raggiunto."

"Non dubito che sia Xylella (che uccide gli alberi)", ha detto Christos Xiloyannis, fisiologo vegetale dell'Università della Basilicata, in un'intervista telefonica. "È una domanda su come intervenire."

I fondi si sono riversati nella comprensione e nella lotta contro la malattia e sono stati pubblicati studi scientifici su Xylella da quasi tutti gli angoli: come si diffonde? Come strangola i tessuti vegetali? Quali varietà sono resistenti? Il modo migliore per spruzzare contro il batterio? Come innestare alberi infetti? Come monitorare l'infestazione?

La scienza ha risposto a molte di queste domande pressanti e sono state fatte importanti scoperte. Forse la scoperta più importante è stata che alcune varietà di olive sono naturalmente resistenti a Xylella - un dato che dà speranza a molti agricoltori che ora stanno ripiantando una varietà Leccino resistente.

Ma ci sono anche altri progetti in corso. Ad esempio, alcuni agricoltori stanno cercando di ricostituire i loro frutteti innestando le scorte resistenti alla Xylella su vecchi tronchi.

Misure per combattere il vettore, un comune spittlebug, sono stati implementati anche I proprietari terrieri ora subiscono pesanti multe per non coltivare o tagliare l'erba nei loro campi per uccidere le sputacee che crescono nelle erbacce.

Un esperimento per infettare artificialmente un albero con Xf, parte degli sforzi per trovare varietà di olive resistenti

Tra i promettenti lavori sul campo c'è uno Scortichini che sta lavorando nel Salento. Il suo ultimo studio, apparso ad aprile nella rivista scientifica Phytopathologia Mediterranea, ha mostrato che uno spray a base di rame mostrava risultati positivi nella lotta al batterio. Altri scienziati hanno messo in discussione le scoperte dello studio come non conclusive.

"Quando si tratta di alberi, foreste, non è possibile tagliarli tutti", ha detto Scortichini.

Questa è una dichiarazione comune tra agronomi, scienziati e agricoltori. Dicono che gli ulivi sono diversi da altre colture infette - sia animali che vegetali.

Perché? Perché sono alberi da frutto sempreverdi unici che possono sopravvivere secoli. In questo senso, questa malattia dell'olivo è su una scala diversa dalla Malattia della mucca pazza in Gran Bretagna e persino dall'epidemia di fillossera. Sotto questa visione, abbattere alberi non è la soluzione e non è fattibile.

"Il nostro consiglio è di tornare in campagna e dedicare del tempo a coltivare", ha detto Xiloyannis. "Non siamo mai stati in grado di sradicare le malattie che sono apparse negli ultimi anni 30-40".

Disse che era molto probabile che Xylella fosse scoppiata nel Salento perché gli oliveti erano stati abbandonati e mal gestiti, rendendoli sensibili agli agenti patogeni.

In parte, l'Unione europea è la causa di ciò, ha affermato, perché incoraggiava gli agricoltori a coltivare in questo modo.

Xiloyannis ha detto che sta lavorando con gli agricoltori per migliorare le loro pratiche di terra per respingere la malattia - un eco di ciò che Gennaro Santoro, il vinaio, ha detto sulla sua fiducia nei suoi alberi. A partire da aprile, gli alberi del vigneto di Santoro non erano stati infettati, ha detto suo figlio, Marco Emilio Santoro Olive Oil Times.

Xiloyannis ha detto che tagliare e ripiantare olive nuove non è semplicemente fattibile in molte zone della Puglia e non c'è alcuna garanzia che tagliare vecchi alberi e sostituirli con una varietà resistente funzionerà su terreni difficili.

Tuttavia, la coltivazione del Leccino e probabilmente di altre varietà resistenti ai batteri, per ora, sembra essere l'unico modo per combattere Xylella, dicono alcuni scienziati.

"Al momento, l'unica cosa possibile che sembra funzionare, anche se i dati sono ancora preliminari, sembra essere una varietà di olivo resistente alle piante", ha detto in una email Enrico Bucci, ricercatore di biologia dei sistemi presso la Temple University.


Xylella Marches On: Lethal Olive Disease Discovered in Central Spain

Xylella fastidiosa, un batterio vegetale originario dell'America centrale che causa gravi e spesso letali malattie delle piante, continua a uccidere decine di migliaia di ulivi nella regione Puglia del sud Italia ed è anche sulla buona strada per allargare il suo micidiale aggancio attraverso il bacino del Mediterraneo. Nuovi rapporti questa primavera dall'Italia e dalla Spagna sono tristi.


Questo è il punto focale di Donato Boscia, uno dei principali ricercatori nell'epidemia di Xylella presso l'Istituto per la protezione delle piante sostenibili a Bari.

"Non c'è cura per Xylella a questo punto", ha detto in un'intervista telefonica.

Per ora, sta lavorando nel Salento per trovare cultivar di olive resistenti al batterio. Ha detto che la ricerca ha dimostrato che le varietà Leccino e Favolosa sono resistenti ed è anche ottimista.

La prospettiva di questo rimedio richiama misteriosamente a Phylloxera.

Entrambi i parassiti sono originari delle Americhe. Entrambe le cause lasciano il marrone e muoiono, strangolando e uccidendo la sua pianta ospite, ed entrambe si spostano per trovare la prossima vittima.

Alla fine, l'Europa ha imparato a convivere con la fillossera, ma solo dopo che quasi ogni vigneto è stato ripiantato con i selvatici portinnesti americani resistenti agli insetti che distruggono le radici.



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