Segretario all'agricoltura Luís Medeiros Vieira (Foto di Ivan Markelov per Olive Oil Times)

Il Portogallo si aspetta un calo del 15-percent nel suo raccolto di olio d'oliva quest'anno. Eppure, nonostante la diminuzione, c'è un senso di ottimismo nella settima nazione produttrice di olio d'oliva del mondo, mentre le aree di terreno precedentemente incolto stanno diventando di nuovo disponibili per olive cultivation.

Grazie al notevole lavoro svolto dai nostri olivicoltori e imprenditori agricoli, è stato possibile passare da uno scenario di deficit a una situazione che genera eccedenze.- Luís Medeiros Vieira, Segretario di Stato dell'agricoltura e dell'alimentazione

I produttori portoghesi stanno vivendo un anno extra in questa campagna, ma sono comunque riusciti a produrre tonnellate di olio d'oliva 115,00, secondo i dati del Consiglio oleicolo internazionale. Questo rappresenta un aumento percentuale 65 rispetto all'anno precedente ed è il secondo più alto rendimento per il Portogallo nell'ultima decade.

Luís Medeiros Vieira, il segretario di Stato dell'agricoltura e dell'alimentazione, ha detto Olive Oil Times che la piccola nazione iberica ha registrato una crescita sostanziale nel settore della produzione di olio d'oliva, passando da un importatore netto a un esportatore netto nell'arco di un decennio.

"Dieci anni fa, il Portogallo era un paese con un deficit di olio d'oliva", ha detto. "Nell'ultimo decennio, grazie al notevole lavoro svolto dai nostri olivicoltori e imprenditori agricoli, è stato possibile passare da uno scenario di deficit a una situazione che genera eccedenze".

Gran parte di questa crescita è dovuta agli sviluppi agricoli nella regione meridionale dell'Alentejo. Estendendosi dall'Oceano Atlantico al confine con la Spagna, l'Alentejo costituisce più di un quarto della superficie del paese e ospita circa il 85 percento degli oliveti del Portogallo.

Luís Medeiros Vieira (Foto di Ivan Markelov per Olive Oil Times)

"Questa è una regione che è cresciuta molto forte negli ultimi anni, perché ha fatto un investimento molto significativo nell'irrigazione, nelle dighe per fare ritenzione idrica e irrigare nuovi oliveti", ha detto Medeiros Vieira.

Un progetto notevole che consente agli oliveti di prosperare in una regione che sta affrontando condizioni sempre più calde e secche è il Alqueva Dam. Situata sul fiume Guadiana nell'angolo nord-occidentale dell'Alentejo, la diga ha creato il più grande lago artificiale d'Europa.

Questo nuovo serbatoio ora irriga leggermente più di 240,000 acri di terra ed è impostato per aumentare la sua capacità di irrigazione totale di un ulteriore 180,000 di 2020.

Secondo l'EDIA, una società pubblica responsabile della costruzione della diga, il bacino di Alqueva può fornire agli agricoltori acqua sufficiente per quattro anni senza pioggia.

"Abbiamo abbastanza acqua al punto in cui ho cinque anni di siccità e non sono preoccupato per l'acqua", ha detto a Reuters José Dariush Leal de Costa, un contadino del posto.

Tuttavia, non tutti in questa regione che è immersa in tradizioni di lunga data è a favore dell'espansione. Gli attivisti ambientali avvertono che le aree appena allagate distruggeranno gli habitat della fauna selvatica e che un terreno più produttivo incoraggerà il maggiore uso di pratiche agricole intensive e inquinanti.

In un luogo in cui il sughero viene ancora raccolto usando assi locali fatti a mano e gli investimenti agricoli sono stati bassi nel corso degli anni, i contadini per tutta la vita sono scettici nei confronti dei nuovi investimenti da parte delle grandi imprese.

Alcuni, come José Núncio, presidente della Federazione nazionale degli irrigatori del Portogallo, temono che il controllo centrale della distribuzione dell'acqua da parte di EDIA danneggi gli agricoltori e abbia chiesto la gestione della diga da parte di una cooperativa.

Foto: Curtis Cord

"Agli agricoltori dovrebbe essere data la possibilità di scegliere se la rete secondaria del blocco di irrigazione in cui sono integrati, è gestita centralmente o da un'associazione di irrigatori", ha detto a una stazione radio locale.

José Salema, amministratore delegato di EDIA, è pronto a dissipare questo tipo di critiche. Ha definito il progetto come una "barriera verde alla desertificazione" e ha affermato che il modo più efficiente per gestire l'utilizzo idrico del giacimento è centralizzato.

Salema ha anche affermato che la diga di Alqueva aumenta la consapevolezza ambientale. Ha sottolineato i nuovi investimenti nell'irrigazione a goccia come prova che gli agricoltori stanno prendendo la conservazione dell'acqua altrettanto seriamente nonostante la linea di vita creata dalla diga.

Alcuni produttori locali di olio d'oliva sono preoccupati per la proliferazione del high-density farms istituito da imprese multinazionali nei nuovi tratti irrigui di terra. L'Alentejo ha sviluppato una reputazione internazionale per i suoi pregiati oli DOP realizzati con varietà autoctone come Galega, Bical e Cordovil. Si teme che la produzione di massa di Arbequina e Hojiblanca intensivamente coltivate per l'esportazione di massa "abbatterà" la meritata reputazione della regione.

Nel frattempo, è difficile discutere contro i risultati economici della diga. La disoccupazione in Alentejo è scesa a 8.4 per cento l'anno scorso, ben al di sotto della media nazionale, e la diga ha guadagnato molto del credito.

"Ci sono più posti di lavoro, nuove colture, che sono sempre grandi per la regione", ha detto a Reuters Helder Martins, un agricoltore locale.

Mentre la diga e il bacino idrico hanno portato un periodo di sospensione tanto necessario in un'area che ha sofferto a causa di un grave incendio all'inizio dell'anno, il Segretario Vieira ha affermato che gli olivicoltori e gli agricoltori devono continuare a innovare man mano che i problemi causati dai cambiamenti climatici continueranno.

"Il cambiamento climatico porrà sfide all'agricoltura in termini generali", ha affermato. "Dobbiamo trovare il modo di mitigare gli effetti poiché non siamo in grado di risolvere completamente queste situazioni".

"Da un lato, la ritenzione idrica, investendo in infrastrutture come dighe; e, d'altra parte, trovare varietà che sono più adeguate e resistenti alla siccità ", ha aggiunto. "In fondo, questo è quello che stiamo facendo."




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