Foto per gentile concessione di Nsandre

Dal suo completamento quasi due decenni fa, la diga di Alqueva ha cambiato il volto della scena agricola dell'Alentejo.

La regione del sud del Portogallo, che si estende dall'Oceano Atlantico al confine con la Spagna e comprende quasi un quarto della massa continentale del paese, è stata a lungo casa dei produttori tradizionali di olio d'oliva del Portogallo.

È la nostra eredità. Se il governo portoghese non fa nulla, sparirà, ne sono sicuro.- Ana Carrilho, direttore di CEPAAL

Qui, in un paesaggio definito da dolci colline, modeste boscaglie e piccoli boschetti di alberi nativi, l'industria olearia locale ha raggiunto un punto di svolta.

"Da quando è stata costruita la diga di Alqueva the olive oil sector in Portugal ha preso una nuova dimensione, "Manuel Norte Santo, direttore delle vendite presso la Società industriale e di commercio dell'olio di oliva (SICA, come è noto con le sue iniziali portoghesi), ha detto Olive Oil Times.

"Non abbiamo seguito l'evoluzione di Spagna, Italia e Grecia, perché non avevamo capacità produttiva e il nostro olio d'oliva era più costoso perché proveniva da oliveti tradizionali", ha aggiunto.

Prima della costruzione della diga, Alentejo era incline alla siccità e agli incendi. Poche aziende agricole di grandi dimensioni operavano nella regione e la maggior parte della produzione di olio d'oliva proveniva da aziende agricole a conduzione familiare, che coltivavano solo varietà locali, come Galega, Cordovil e Carrasquenha.

"Prima che fosse costruita la diga di Alqueva, la produzione di olio d'oliva era fatta in cooperative e c'erano tre o quattro cooperative che imbottigliavano l'olio d'oliva", spiega Ana Carrilho, la responsabile della gestione dell'olio d'oliva. Esporão Azeites e direttore del Centro per lo studio e la promozione degli oli di oliva dell'Alentejo (CEPAAL), detto Olive Oil Times.

Ha prodotto olio d'oliva nella regione da 1997 e ha visto esattamente come la diga di Alqueva ha trasformato l'Alentejo.



"Questi oli d'oliva sono stati poi venduti in alcuni supermercati o nel negozio del mulino", ha aggiunto. "Il marchio non era importante per loro e non erano molto produttivi. Ogni anno producevano quantità diverse perché non c'era irrigazione, quindi l'effetto del fenomeno su anno e fuori stagione era molto diffuso. "

Tutto questo ha cominciato a cambiare da 2000 a 2003, quando è stata costruita la diga di Alqueva e gli ettari 240,000, un'area delle dimensioni di San Diego, sono stati allagati. Con 2020, il giacimento sarà ampliato di altri acri 180,000.

"Ora, con la diga di Alqueva, l'Alentejo è diventata la più importante regione di olio d'oliva del paese", ha detto Norte Santo. "Ha permesso a molti oliveti intensivi e superintensivi di essere piantati prima e li ha resi super efficaci perché l'acqua ora è molto economica".

L'Alentejo è ora sede del 85 percento degli oliveti del Portogallo e responsabile del 77 percento di tutta la produzione di olio d'oliva del paese. Parte della spinta alla base dell'aumento meteorologico della regione è arrivata in 2011 quando è stata lanciata un'iniziativa del governo portoghese al fine di stimolare la crescita economica dopo la crisi finanziaria 2008.

Curtis Cord con Ana Carrilho

Come incentivo per gli investimenti nella nuova regione agricola, il governo ha fornito prestiti a basso costo per gli investitori disposti a spendere € 500,000 ($ 695,000) e creare posti di lavoro. Questo inizialmente portò alcune delle gigantesche compagnie spagnole, molte delle quali erano attratte da terre a buon mercato, capitale facile e acqua abbondante.

"Uno dei problemi con questo investimento per i produttori portoghesi e gli investitori portoghesi è stato il fatto che molte grandi aziende spagnole si sono rivolte all'Alentejo e hanno iniziato a piantare i propri campi di olive e costruire le proprie strutture lì", ha detto Norte Santo.

"Gli investitori spagnoli rappresentano la metà della produzione di Alentejo", ha aggiunto. "Erano i principali beneficiari di questo investimento portoghese e nel processo, queste grandi aziende spagnole hanno creato una concorrenza sleale per i piccoli produttori portoghesi".

Queste aziende producono olio di oliva sfuso prodotto principalmente da Arbequina e Hojiblanca e miscele multi-varietà prodotte con altri oli importati.

Questa produzione su larga scala ha danneggiato i produttori tradizionali di olio d'oliva, facendo scendere i loro prezzi di vendita, mentre il governo non ha fornito alcun aiuto finanziario, quindi i loro costi di produzione sono rimasti gli stessi.

"Ovviamente non possono produrre allo stesso prezzo dei grandi produttori perché sono oliveti ad alta intensità e altamente produttivi", ha detto Carrilho. "I produttori più vecchi a volte hanno meno di 250 alberi per acro rispetto ai boschetti intensivi che hanno quasi alberi 1,000 per acro."

Ciò ha portato molti agricoltori tradizionali ad abbandonare la propria terra oa venderla a questi produttori superintensivi.

"Immagina, come possono guadagnare soldi se non vendono al prezzo più alto", ha detto Carrilho. "L'olio d'oliva è ancora una merce e non hanno un modo per vendere queste bottiglie di olio d'oliva, quindi devono vendere al prezzo migliore e il prezzo migliore non è abbastanza per loro".

Diga di Alqueva

Da parte sua, Esporão Azeites acquista solo varietà locali di olive da agricoltori locali.

"Abbiamo contratti con small producers per comprare le loro olive per fare il nostro olio d'oliva ", ha detto Carrilho. "Certo, dobbiamo pagare di più, ma è così che facciamo le cose. Vogliamo preservare le nostre varietà e vogliamo che i nostri oli d'oliva siano diversi e mostrare ciò che possiamo fare in Alentejo ".

Esporão Azeites imbottiglia più di un milione di litri di olio di oliva ogni anno e investe molto nel proprio marchio per garantire che i loro oli si distinguano sugli scaffali. Ciò ha contribuito a rendere l'azienda il principale produttore portoghese di oli di oliva premium, ma sono lontani dalla norma.

Parte del problema per i produttori tradizionali è che i consumatori portoghesi guardano principalmente ai prezzi del petrolio.

"Le persone si concentrano ancora sul prezzo e sui marchi più grandi", ha detto Carrilho. "Ad esempio, il Sovena marchi, sono tutti sugli scaffali dei supermercati con un prezzo molto competitivo. Gli scaffali sono pieni dei loro due marchi e non c'è quasi nessuno spazio per il petrolio tradizionale e quando c'è, la differenziazione dei prezzi è enorme, a volte doppia o più ".

Nonostante le sfide per i produttori tradizionali che sono stati portati nella regione dalla diga, senza di essa neanche la qualità dell'olio d'oliva portoghese sarebbe aumentata.

"Alla fine della giornata, è stata una cosa molto positiva perché le persone sono più competitive e la qualità è aumentata di conseguenza", ha detto Carrilho. "La produzione di olio d'oliva è stata fatta in modo tradizionale prima e, dopo la diga, le persone sono diventate più interessate a piantare in un modo diverso, piantando di più e costruendo nuovi mulini più moderni che hanno macinato l'olio con una qualità migliore".

Tuttavia, Carrilho e molti altri produttori locali temono che, nonostante l'aumento della loro qualità generale, saranno presto superati dai produttori superintensivi. A meno che il governo portoghese non agisca presto, ha detto, anche più di queste fattorie locali saranno portate via.

"Beh, è ​​la nostra eredità", ha detto. "Se il governo portoghese non fa nulla, sparirà, ne sono sicuro."




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