Foto: Cain Burdeau para Olive Oil Times

Apanhar azeitonas - até mesmo na primavera - com as mãos e os dedos nus enfiados com chifres de bode. Recolhendo sacos que encontram-se nos campos completamente das azeitonas e das estacas da árvore pelo carro e pelo asno. Fazendo óleo em fábricas onde pedras de moagem esmagam azeitonas e o chão está ocupado com tripulações de trabalhadores cobertos em suco de azeitona.

Em 30, 40 anos eu ficaria muito triste, francamente, se acabássemos com um estilo de produção industrializado.- Zena Ely-Séide Rabia, produtora de azeite

Estas são visões, sons e cheiros na maior parte longe da Europa, onde olive oil production tornou-se cada vez mais mecanizada e modernizada.

Mas na Tunísia, as coisas são diferentes - a produção de azeite ainda é, em grande parte, uma atividade rural que evoca uma época passada.

Isto é visto como um obstáculo e um tesouro para uma nação que busca expandir sua produção de high-quality olive oil através da modernização e da expansão das plantações de oliveiras, ao mesmo tempo que lida com a profunda pobreza rural, interesses comerciais enraizados e instabilidade política e econômica.

A população rural da Tunísia vive em estado de pobreza - e isso ajuda a explicar por que a produção de azeite é tão tradicional e simples. No entanto, o tamanho de sua produção (180,000 toneladas este ano) e sua ambitions as a major exporter separar a Tunísia.

“O problema não é falta de conhecimento técnico na Tunísia”, disse Tiziano Caruso, especialista em agrárias e olivais da Universidade de Palermo, na Itália, “mas a falta de recursos financeiros para espalhar” a modernização.

O Banco Mundial diz que a população rural da Tunísia vive em um estado próximo da extrema pobreza. Trabalhadores rurais geralmente ganham cerca de US $ 6 por dia, ou frequentemente muito menos. A renda média diária per capita na zona rural da Tunísia é de $ 1.60, de acordo com dados do Banco Mundial.

Isso explica por que a grande maioria das exportações é a granel, enviada em navios para países mais ricos que precisam de azeite; por que um passeio pelo campo durante a primavera encontra pessoas ainda colhendo azeitonas pretas e maduras; porque productivity can fluctuate tão radicalmente de ano para ano e por que os rendimentos são muito inferiores aos concorrentes europeus.

Existem outros problemas também. A irrigação é escassa. Muitas plantações são jovens e há falta de conhecimento entre muitos agricultores, disseram os produtores de petróleo da Tunísia. E desde a revolução democrática 2011 que acabou com uma ditadura, os produtores disseram ter sido atingidos por uma força de trabalho rural cada vez menor que, por sua vez, aumentou os custos de mão-de-obra.

Enquanto isso, muitos agricultores e produtores reclamam que os interesses arraigados nos níveis governamental e privado também estão impedindo mudanças e progresso.

No final de janeiro, numa pequena cidade chamada Bir Salah, nas planícies pontilhadas de oliveiras perto de Sfax, a colheita da azeitona estava em movimento.

Uma meia dúzia de pessoas trabalhava em uma grande árvore. Homens de pé no chão e pesadas escadas de madeira batiam galhos cheios de drupas com paus para tirar as azeitonas. Uma mulher encurvada, com lenço na cabeça, varreu azeitonas em redes de coleta, usando como vassoura um punhado de ramos de oliveira.

Foto: Cain Burdeau para Olive Oil Times

“É o trabalho do zaytun (oliveira em árabe) ”, disse Amine Mhimda, uma estudante de 20 anos ajudando sua família durante as férias escolares. Ele falou em inglês básico. “Amigos e família (faça o trabalho). É o trabalho da minha família.”

A árvore em que estavam trabalhando não era deles, e sim uma que haviam alugado para colher, prática comum entre os fazendeiros tunisianos.

Mhimda disse que as máquinas de colheita são caras demais para sua família.

Cenas semelhantes são encontradas em toda a Tunísia, onde as famílias passam meses colhendo lentamente azeitonas das milhões de árvores da nação. Eles param no meio do dia para comer e fazer panelas de chá em incêndios.

As azeitonas são despejadas em sacos e embaladas em moinhos de azeite, muitas vezes nas costas de picapes raiadas de suco de azeitona.

Foto: Cain Burdeau para Olive Oil Times

Muitas vezes, as azeitonas acabam em lugares como um moinho em Sfax, propriedade de Hamed Kamoun. Sua família está no negócio da azeitona desde o final dos 1800s.

É um moinho tradicional. Em uma manhã recente, os trabalhadores estavam ocupados trabalhando nas prensas, nas pedras de esmerilhamento, despejando óleo, balde-a-balde, em cubas de decantação. No alto, um grande cinto zumbia quando girava em um eixo de linha dirigindo as pedras rotativas. O cheiro de azeitonas esmagadas era intenso e agradável. O chão estava coberto de polpa preta e óleo. Prensas de azeite escorriam com suco escuro.

"Minha produção é específica e só por aqui", disse Kamoun, falando através de um tradutor. Todo o petróleo que ele produz, ele diz, é consumido na Tunísia.

Antes do amanhecer durante o período da colheita, Kamoun tem um comprador em um mercado de leilões onde os agricultores vendem suas azeitonas para as usinas. Ele recebe grandes quantidades de azeitonas deste mercado, disse ele.

Muitos no negócio de azeitonas da Tunísia, no entanto, dizem que traditional methods of harvesting e moagem estão mantendo a nação de volta.

Por exemplo, muitos agricultores esperam colher azeitonas até ficarem pretas e maduras, na esperança de obter mais petróleo. Mas isso vai contra as melhores práticas para obter o melhor extra virgin azeite, que geralmente ocorre quando as azeitonas estão mudando de verde para preto, uma fase conhecida como invaiatura.

Foto: Cain Burdeau para Olive Oil Times

"As pessoas têm pouco conhecimento sobre as azeitonas, então acham que se escolhermos azeitonas agora (em janeiro e depois), obteremos mais azeite - está certo, mas está errado", disse Rafik Ben Jeddou, um produtor de petróleo.

Habib Douss, um exportador de petróleo e químico, disse que muitos agricultores acreditam que a oliveira é uma planta sagrada.

"Há muita mitologia no azeite", disse ele. “No que diz respeito à oliveira, os tunisianos sentem que é uma árvore abençoada. Nada da oliveira pode ser descartado e, portanto, se houver azeitonas no final da temporada, é parte da recompensa. Se eles escolherem em maio, para eles é abençoado ”.

Douss acrescentou: “Quando trabalhei para a Proctor and Gamble (nos Estados Unidos), falamos sobre 'oportunidades de melhoria' ou OFIs. Na Tunísia, você poderia escrever enciclopédias de OFIs. ”

Imed Ghodhbeni, gerente de um laboratório de provas e análises para o CHO Group, um grande exportador da Tunísia, disse que muitos tunisianos não gostam do gosto de extra virgin azeite.

"Algumas pessoas realmente gostam disso", disse ele sobre o petróleo que ele consideraria lampante. “As pessoas vão manter as azeitonas por muito tempo para fermentar para obter esse tipo de óleo.”

Foto: Cain Burdeau para Olive Oil Times

No sul da Tunísia, por exemplo, é comum os berberes manterem as azeitonas em cavernas, permitindo-lhes fermentar e pressionar as azeitonas quando precisam delas, disse ele. "Eles estão orgulhosos de seu petróleo e oferecem aos hóspedes", disse Ghodhbeni.

A Tunísia não é única nisso. No sul da Itália, por exemplo, era costume deixar as azeitonas fermentarem também até tempos mais recentes.

“Na Itália, especialmente no sul, o setor de oliva… deu passos gigantescos para a frente apenas nos últimos anos da 20”, disse Caruso, referindo-se especificamente à extração de óleo, armazenamento e embalagem.

Na Tunísia, alguns produtores de petróleo advertem que os métodos tradicionais do país são valiosos.

"Isso é uma benção", disse Zena Ely-Séide Rabia, uma produtora de petróleo de 34 anos. Por exemplo, ela disse que colher azeitonas à mão é bom para a fruta, enquanto as máquinas podem ferir as azeitonas.

Outra vantagem dos métodos tradicionais da Tunísia é que há muito pouco uso de pesticidas ou herbicidas, tornando o país bem conhecido por seu óleo orgânico, disse ela.

“Em 30, 40 anos eu ficaria muito triste, francamente, se acabássemos com um estilo de produção industrializado”, disse ela.

A colheita da azeitona é parte integrante da vida rural. "Eles trabalham de um lugar para outro", disse Ely-Séide Rabia sobre os trabalhadores da olivicultura. “É o tecido das comunidades rurais. Suas vidas giram em torno dessas produções ”.

Foto: Cain Burdeau para Olive Oil Times

Assim, a Tunísia precisa se modernizar, mas também manter suas tradições. "É um equilíbrio delicado."

E está longe de claro quão rapidamente a Tunísia vai querer mudar ou pode. "É uma produção familiar, não é industrial como a Espanha", disse Mseddi Moncef, um fazendeiro de oleaginosas da Xnumx de Sfax que tem cerca de árvores 70.

Muitos pomares de oliva são como os dele: pequenas operações familiares que dificilmente mudarão rapidamente. E há resistência à ideia de concentrar esforços na produção de mais petróleo para exportação.

Um vendedor de petróleo no Marché Central, em Tunis, balançou a cabeça ao sugerir que a Tunísia deveria tomar mais medidas para melhorar seu petróleo para os mercados de exportação.

“Exportar não é tão bom para nós. É bom para os ricos ”, disse Adel Ben Ali. Ele vende óleo em garrafas plásticas de um litro.

Ele provou um pouco do óleo que ele vende de um recipiente de alumínio. Era um óleo fino, ele disse: “É natural assim. Como podemos melhorar? Mais refinado? Ele balançou a cabeça. "Não. É bom assim.



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