Sam Shaw (izquierda) cosecha aceitunas en Georgia Olive Farms

Cómo comenzó la industria del aceite de oliva de Georgia es una historia interesante de caminos paralelos hacia el mismo objetivo. En un camino, la legisladora del estado de Georgia Mary Squires estaba buscando formas de mejorar la base agrícola del estado de durazno y se dedicó a investigar la viabilidad del cultivo de aceitunas. En otro camino, algunos granjeros de Georgia buscaban un nuevo cultivo para complementar su negocio de arándanos y tenían la idea de plantar olivos.

Puede haber habido una polinización cruzada de los dos caminos o puede haber sido la convergencia perfecta de las condiciones económicas y climáticas que dieron lugar al comienzo de la nueva industria del aceite de oliva de Georgia.

En 2000, Georgia estaba experimentando una sequía severa. El Comité de Recursos Naturales y Medio Ambiente del Senado estaba estudiando las fuentes de agua de los acuíferos y realizó una excursión a las tierras agrícolas del suroeste de Georgia. La miembro del comité Mary Squires se reunió con productores que atribuyeron bajos rendimientos de cultivos no solo a la sequía sino también al cambio climático.

Cuando un agricultor comentó que necesitaban encontrar un cultivo resistente al cambio climático, se activó el gen de investigación de Squires. Como ex especialista en guerra en la Guardia Nacional del Ejército de Georgia, había realizado muchos estudios de aguas subterráneas, aire, temperatura y suelo. Ella "desempolvó" su investigación anterior, trazó los datos climáticos, del suelo y del agua de Georgia y comenzó a buscar cultivos que crezcan en esas condiciones.

Mary Squires

Se dio cuenta de que el clima de Georgia se parecía a un ambiente mediterráneo y agregó aceitunas a su lista de posibles cultivos. En una visita al Jardín de Fideicomisarios de Savannah, la primera granja experimental pública del país operada de 1733 a 1748, notó una placa que confirmaba que una vez se cultivaron aceitunas en el sitio.

Escuderos conectados con un horticultor de durazno del United States Department of Agriculture (USDA) y compartió su descubrimiento verde oliva. El investigador indicó que no se habían realizado ensayos de variedades de aceitunas en la región desde los esfuerzos de Thomas Jefferson.

En 1791, Jefferson adquirió plántulas de olivo de Europa y las envió a Carolina del Sur para plantarlas. Dijo que entre las plantas, las aceitunas "contribuyen más a la felicidad de la humanidad". Desafortunadamente, los árboles no prosperaron y el experimento terminó.

El investigador del USDA estudió los registros históricos y concluyó que la falla del olivo se debió a las bajas temperaturas y al uso de los cultivares incorrectos. Además, obtuvo datos que indicaban que había variedades 14 que podrían crecer en Georgia y propuso plantar una de cada variedad como prueba.

Squires solicitó una estimación de costos y una propuesta de investigación formal que ella podría usar para adquirir fondos privados para el proyecto. En 2007, el proyecto fue financiado y los árboles se plantaron en un invernadero.

En 2008, la economía colapsó, se perdieron empleos y el investigador encontró un puesto en otra parte. Los árboles quedaron desatendidos y murieron. Squires quedó devastada por la pérdida y dice que su participación en la investigación de la aceituna "murió en el suelo en 2008".

En su lugar, sus esfuerzos se centraron en promover la industria de la aceituna de Georgia y EE. UU. Donde sea que fuera y ella "se convirtió en una chica aficionada a las aceitunas".

Mientras tanto, Shawn Davis, un agricultor de arándanos de Georgia, había consultado con el mismo horticultor del USDA que Squires. Davis estaba prediciendo los excedentes de cultivos de arándanos y quería ramificarse en nuevos cultivos. En 2007, se decidió por las aceitunas y plantó acres 14, informaron Jennifer Paire y Curt Harler (Growing Magazine, febrero 2011). Davis se convirtió en uno de los fundadores de la George Olive Growers Association.

Jason Shaw

Casi al mismo tiempo, la familia Shaw decidió experimentar con el cultivo de aceitunas. Jason Shaw, ahora un representante del estado de Georgia, dice que él y su hermano Sam "siempre estuvieron interesados ​​en la innovación" en su granja. Consultaron con John Post, un asesor agrícola de California, y con la Extensión Cooperativa de la Universidad de Georgia para determinar si las aceitunas podrían crecer en su parte del estado, cerca de Lakeland.

Se les animó a probarlo e instalaron árboles de súper alta densidad que podían ser recogidos por las mismas máquinas que usaban para cosechar sus arándanos. "Tuvimos el invierno más frío registrado", dice Shaw, pero los árboles "salieron bien. "Lo consideraron una buena prueba.

En 2009, Jason, Sam, su primo Kevin y su amigo Berrien Sutton formaron la cooperativa Georgia Olive Farms. Su primera cosecha, y la primera cosecha comercial del estado en varios siglos, tuvo lugar a finales de 2011.

La consultora de oliva Nancy Ash realizó una prueba de sabor y calificó el aceite de oliva virgen extra como "dulce, suave y blando", y el experto australiano Paul Miller también le dio al aceite una crítica positiva, informó Jim Auchmutey en la última revista de Atlanta.

Shaw dice que han recibido una gran prensa y mucho apoyo por sus esfuerzos desde muchos rincones, con la industria alimentaria y los chefs particularmente solidarios.

Georgia Olive Farms está agregando superficie y aún no está en plena producción, indicó Shaw. Agregó que compraron un pequeño molino e hicieron su primera molienda de aceite de oliva este año.

Los propietarios de las cooperativas quieren ayudar a construir la industria de la aceituna de Georgia y están ofreciendo su asistencia a otros agricultores. Organizarán la compra de los árboles Arbequina, Koroneiki y Arbosana y ayudarán con la gestión inicial de la granja de olivos, pero advierten a los agricultores que entrar en la industria sigue siendo riesgoso.

Sam y Jason Shaw

Shaw señala que hay algunos agricultores que agregan aceitunas a sus huertos, pero la mayoría está esperando ver si Georgia Olive Farms tiene otro buen año de cosecha. "Todos los ojos están puestos en nosotros", explica Shaw. Él cree que si la cosecha es buena, habrá un gran salto en el interés de los agricultores.

El copropietario Berrien Sutton cree que la falta de fábricas ha limitado las plantaciones de otros agricultores, pero Georgia Olive Farms establecerá un centro de procesamiento que ayudará a otros productores a comenzar. Él espera que para 2015, habrá seis huertos más en Georgia en plena producción. Por 2018, él espera que los acres de 2,000 sean plantados con un "crecimiento exponencial" después de eso.

Si las predicciones de Sutton son correctas, Georgia está al borde de una nueva industria importante. Aunque los olivos experimentales de Mary Squires murieron hace años, su sueño fue realizado por los granjeros de Georgia que tenían sus propios sueños innovadores e intrépidos. Como resultado, hoy hay aceite de oliva en Georgia.



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