Sam Shaw (à gauche) récolte des olives à Georgia Olive Farms

L'histoire de l'industrie de l'huile d'olive en Géorgie est une histoire intéressante de chemins parallèles vers le même objectif. Sur un chemin, le législateur de l'État de Géorgie, Mary Squires, cherchait des moyens d'améliorer la base agricole de l'État de Peach et a entrepris des recherches sur la viabilité de la culture des olives. Sur un autre chemin, quelques agriculteurs géorgiens cherchaient une nouvelle culture pour compléter leur entreprise de myrtilles et avaient l'idée de planter des oliviers.

Il y a peut-être eu une pollinisation croisée des deux voies ou c'est peut-être juste la parfaite convergence des conditions économiques et climatiques qui a entraîné le début de la nouvelle industrie géorgienne de l'huile d'olive.

À 2000, la Géorgie connaissait une grave sécheresse. Le comité sénatorial des ressources naturelles et de l'environnement étudiait les sources d'eau des aquifères et a effectué une excursion dans les terres agricoles du sud-ouest de la Géorgie. La membre du comité, Mary Squires, a rencontré des producteurs qui attribuaient les faibles rendements des cultures non seulement à la sécheresse mais aussi au changement climatique.

Lorsqu'un agriculteur a fait remarquer qu'il lui fallait trouver une culture résistante au changement climatique, le gène de recherche de Squires a été activé. En tant qu'ancienne spécialiste de la guerre au sein de la Garde nationale de Géorgie, elle avait mené de nombreuses études sur les eaux souterraines, l'air, la température et le sol. Elle a "dépoussiéré" ses anciennes recherches, tracé les données climatiques, géologiques et hydrologiques de la Géorgie et commencé à rechercher des cultures qui poussent dans ces conditions.

Mary Squires

Elle a réalisé que le climat de la Géorgie ressemblait à un environnement méditerranéen et elle a ajouté des olives à sa liste de cultures possibles. Lors d'une visite au Savannah Trustees 'Garden, la première ferme expérimentale publique du pays exploitée de 1733 à 1748, elle a remarqué une plaque confirmant que les olives étaient autrefois cultivées sur le site.

Écuyers connectés avec un horticulteur de pêche de la United States Department of Agriculture (USDA) et a partagé sa découverte des olives. Le chercheur a indiqué qu'aucun essai variétal d'olives n'avait été mené dans la région depuis les efforts de Thomas Jefferson.

Dans 1791, Jefferson a acquis des plants d'oliviers d'Europe et les a envoyés en Caroline du Sud pour les planter. Il a dit que parmi les plantes, les olives «contribuent le plus au bonheur de l'humanité». Malheureusement, les arbres n'ont pas prospéré et l'expérience a pris fin.

Le chercheur de l'USDA a étudié les documents historiques et a conclu que la défaillance de l'olivier était due au froid et à l'utilisation de mauvais cultivars. De plus, elle a obtenu des données indiquant qu'il y avait des variétés 14 qui pourraient potentiellement croître en Géorgie et elle a proposé de planter une de chaque variété comme test.

Squires a demandé une estimation des coûts et une proposition de recherche officielle qu'elle pourrait utiliser pour obtenir un financement privé pour le projet. À 2007, le projet a été financé et les arbres ont été plantés dans une serre.

À 2008, l'économie s'est effondrée, des emplois ont été perdus et le chercheur a trouvé un poste ailleurs. Les arbres n'ont pas été entretenus et sont morts. Squires a été dévastée par la perte et dit que son implication dans la recherche sur les olives "est morte dans le sol à 2008."

Ses efforts se sont plutôt tournés vers la promotion de l'industrie oléicole de Géorgie et des États-Unis où qu'elle aille et elle "est devenue une fille d'affiches pour les olives".

Pendant ce temps, Shawn Davis, un cultivateur de bleuets de Géorgie, avait consulté le même horticulteur de l'USDA que Squires. Davis prévoyait des surplus de cultures de bleuets et voulait se ramifier dans de nouvelles cultures. Dans 2007, il a choisi des olives et a planté des hectares 14, ont rapporté Jennifer Paire et Curt Harler (Growing Magazine, février 2011). Davis est devenu l'un des fondateurs de la George Olive Growers Association.

Jason Shaw

À peu près au même moment, la famille Shaw a décidé d'expérimenter la culture des olives. Jason Shaw, maintenant représentant de l'État de Géorgie, dit que lui et son frère Sam étaient «toujours intéressés par l'innovation» dans leur ferme. Ils ont consulté John Post, un conseiller agricole de Californie, et la University of Georgia Cooperative Extension pour déterminer si les olives pouvaient pousser dans leur partie de l'État, près de Lakeland.

Ils ont été encouragés à l'essayer et à installer des arbres à très haute densité qui pouvaient être cueillis par les mêmes machines qu'ils utilisaient pour la récolte de leurs bleuets. «Nous avons connu l'hiver le plus froid jamais enregistré», explique Shaw, mais les arbres «sont passés par OK. «Ils ont considéré que c'était un bon test.

À 2009, Jason, Sam, leur cousin Kevin et leur ami Berrien Sutton ont formé la coopérative Georgia Olive Farms. Leur première récolte, et la première récolte commerciale de l'État en plusieurs siècles, a eu lieu à la fin de 2011.

La consultante en olives Nancy Ash a effectué un test de goût et a qualifié l'huile d'olive extra vierge de «douce, lisse et douce», et l'expert australien Paul Miller a également donné une critique positive à l'huile, a rapporté Jim Auchmutey dans le dernier magazine Atlanta.

Shaw dit qu'ils ont reçu une excellente presse et beaucoup de soutien pour leurs efforts de nombreux coins, l'industrie alimentaire et les chefs étant particulièrement favorables.

Georgia Olive Farms ajoute des superficies et n'est pas encore à pleine production, a indiqué Shaw. Il a ajouté qu'ils avaient acheté un petit moulin et avaient fait leur première mouture d'huile d'olive cette année.

Les propriétaires de coopératives veulent aider à développer l'industrie oléicole de Géorgie et offrent leur aide à d'autres agriculteurs. Ils organiseront l'achat d'arbres Arbequina, Koroneiki et Arbosana et aideront à la gestion initiale de la ferme oléicole, mais ils avertissent les agriculteurs que l'accès à l'industrie est toujours risqué.

Sam et Jason Shaw

Shaw note qu'il y a quelques agriculteurs qui ajoutent des olives à leurs vergers, mais la plupart attendent de voir si Georgia Olive Farms a une autre bonne campagne agricole. «Tous les regards sont braqués sur nous», explique Shaw. Il croit que si la récolte est bonne, il y aura un grand saut dans l'intérêt des agriculteurs.

Le copropriétaire Berrien Sutton pense que le manque d'usines a limité les plantations d'autres agriculteurs, mais Georgia Olive Farms établira un centre de transformation qui aidera d'autres producteurs à démarrer. Il prévoit que d'ici 2015, il y aura six autres vergers en Géorgie en pleine production. Par 2018, il s'attend à ce que 2,000 acres soient plantés avec une «croissance exponentielle» après cela.

Si les prévisions de Sutton s'avèrent exactes, la Géorgie est au bord d'une nouvelle industrie majeure. Bien que les oliviers expérimentaux de Mary Squires soient morts il y a des années, son rêve a été réalisé par les agriculteurs géorgiens qui avaient leurs propres rêves innovants et intrépides. En conséquence, il existe aujourd'hui de l'huile d'olive en Géorgie.



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