Les olives Mission se sont répandues en Californie depuis leur introduction dans la fin des années 1700 aux missions de El Camino Real. Avec le temps, ils sont devenus le principal cultivar pour les olives de table et l'huile d'olive, si largement cultivée que Mission est répertorié comme le seul cultivar d'olive des États-Unis dans le monde. World Catalogue of Olive Varieties. Il était entendu que, malgré son origine dans le Vieux Monde, Mission était un cultivar différent qui avait subi des modifications génétiques dans le Nouveau Monde et qui ne ressemblait à aucun autre. Cependant, les techniques modernes de prise d'empreinte ADN suggèrent le contraire.

Au cours de la dernière décennie, les banques de ressources génétiques d'olive basées dans le bassin méditerranéen (le berceau ancestral de l'olivier) ont utilisé des techniques d'ADN pour caractériser, identifier et préserver les variétés d'olives sauvages et commerciales. Ce travail a été utilisé pour résoudre des cas contradictoires de synonymes (différents noms appliqués à un même cultivar à différents endroits) ou d'homonymes (même nom de variété utilisé pour deux cultivars différents). À Agbiolab nous utilisons les mêmes méthodes d'empreinte digitale pour apparier les oliviers qui auraient pu être mal étiquetés ou mal identifiés.

Il était donc surprenant que des échantillons d’olives prélevés dans plusieurs vergers d’oliviers de la Mission et d’arbres anciens portent une empreinte ADN identique à celle de Picholine Marocaine. Comme son nom l'indique, la Picholine Marocaine (à ne pas confondre avec la Picholine de France ou la Redding Picholine des États-Unis) est la variété la plus répandue au Maroc. Elle partage des caractéristiques agronomiques et morphologiques avec les olives Mission, et les deux sont des cultivars à double usage produisant une huile de bonne qualité.

Cette découverte génétique alléchante pourrait-elle être corroborée par des archives historiques? Les olives de Mission sont-elles réellement Picholine Marocaine? Pourquoi ont-ils été choisis pour les missions du Nouveau Monde? Nous nous félicitons de toute contribution susceptible d’éclairer cette énigme.

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